Encyclopedia of Early Modern Philosophy and the Sciences

Living Edition
| Editors: Dana Jalobeanu, Charles T. Wolfe

Principle of Least Action

  • Sandro CaparriniEmail author
Living reference work entry
DOI: https://doi.org/10.1007/978-3-319-20791-9_38-1
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Introduction

The principle of least action is a general variational principle for dynamical systems formulated in the mid-eighteenth century by Maupertuis, Euler, and Lagrange. Its invention gave rise to an intense controversy over priority, famous even outside scientific circles because of the intervention of Voltaire and Frederick II of Prussia. Today, a variety of action principles provide the basis of several theories of mathematical physics.

Leibniz

While the vague idea that Nature achieves its goals with minimum effort goes back at least to Aristotle and Hero of Alexandria, the first mathematically and physically significant formulation of a minimum principle, that a ray of light follows the path of least time, was due to Pierre de Fermat (1662). Fermat’s principle beautifully explained the Snell-Descartes law of refraction, but went against the Cartesian (and, later, Newtonian) notion that light moves faster through denser media.

In 1682 Gottfried Wilhelm Leibniz devised a way...

Keywords

Mechanical philosophy: mechanics Rational mechanics, the creation of Berlin academy of science Euler, mechanics and philosophy of science Leibniz, doctrine of force Maupertuis Mechanical work Mechanics and mixed mathematics in early modern philosophy: an introduction Motion Euler, Leonhard Leibniz, Gottfried Wilhelm Teleology in early modern philosophy and science Voltaire, François-Marie d’Arouet 
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Copyright information

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Authors and Affiliations

  1. 1.Politecnico di TorinoTorinoItaly

Section editors and affiliations

  • Marius Stan
    • 1
  1. 1.PhilosophyBoston CollegeChestnut HillUSA