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The Pathology of Reading: The Novel as an Agent of Contagion

  • Michel Fournier

Abstract

In order to justify having devoted a chapter of his Testament ou conseils fidèles d’un bon père à ses enfants (1648) to ‘such a frivolous matter’ as the reading of novels, Philippe Fortin de la Hoguette writes to his son: ‘novels are a disease of our time; it has been mine, perhaps it will be yours.’2 If Fortin de la Hoguette uses the term ‘disease’ in a relatively neutral way to designate the strength of this passion for reading novels, other early modern authors call on this metaphor to condemn the novel strongly. Novel reading is a contagious illness; it is characterized by the epidemic proportions that Jean-Pierre Camus denounced as early as the first decades of the seventeenth century, writing that ‘every day the ill grows and spreads, the world is drunk on fables’.3 The novel not only gains more and more readers, it eventually contaminates the universe of letters.4

Keywords

Eighteenth Century Seventeenth Century Good Literature Medical Paradigm Contagious Effect 
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Notes

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  • Michel Fournier

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