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Impostors and Revolution: on the ‘Philadelphie’ 1796 edition of the Traité des trois imposteurs

  • Heather Blair
Chapter
Part of the International Archives of the History of Ideas / Archives Internationales d’Histoire des Idées book series (ARCH, volume 148)

Abstract

Among the eighteenth-century printed editions of the Traité des trois imposteurs, the most unusual is the last, which, according to the tide page, was printed in ‘Philadelphie sous les auspices du général Washingthon [sic]’ in 1796. This edition is full of poems celebrating the French Republic and condemning its enemies foreign and domestic. Although the earlier editions of the Traité were used to promote a Spinozist view of God, or even atheism, this one states that ‘Le peuple français reconnant l’être supreme, l’immortalité de l’ame, et la liberté des cultes’, reflecting instead the patriotic and providential deism of the Revolution. Who was responsible for this edition? We will see that it was one ‘citoyen Mercier’, who used the Traité to promote an idea of a deist civil religion recommended by Rousseau and put into execution by Roberspierre and others. For this reason, the only relation that this book had to America or Washington is imaginary and symbolic, a ‘pious fraud’ in the civil religion of the French Revolution.

Keywords

French Revolution Title Page Civil Religion French Republic Immortal Soul 
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References

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    Compare the poem in the Traité, p. 36: Bouquet au Pape Eh toi, que les flatteurs ont paré d’un vain titre, De l’Europe en ce jour te diras-tu l’arbitre?.. Pontife charitable et l’ami des humains, Fais des pères de famille autant de souverains.. Les successeurs du Christ, au fond du sanctuaire, Ont-ils mis, sans rougir, l’inceste et l’adultère?… Sois donc le dernier fourbe, et ton dernier soupir, Te fera plus d’honneur, d’estime et de plaisir, Que tous le monumens élevés à la gloire De tes prédécesseurs au temple de mémoire, On lira sur ta tombe, il fut digne d’amour, Le père de l’église et l’oracle du jour. with one in La Despotisme (p. 23): Des pontifes pleins d’arrogance, Vivaient sans autre dignité Que la scandaleuse opulence Et l’indolente volupté. Cette ’épiscopale indécence Contraistait avec l’indigence De Jésus plein d’humilité. Fruit honteux de son ignorance! La cour préférait la naissance Aux talens, à la probité.Google Scholar
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    The deists all seem to profess belief in freedom of worship while believing that their religion, the true one, is a `lowest common denominator’ that will replace the old ones. Thus, in the long run, there would be no Jews, Christians, or Moslems to unite against a common enemy. This ambivalence on the question of tolération we will not pursue here.Google Scholar
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    In the Biographie universelle (ed. Michaud), the author of the article on Mercier remarks, `Il fut du nombre des gens de lettres à qui la convention accorda des secours.’ This would give him an incentive for supporting the values of the revolution.Google Scholar

Copyright information

© Springer Science+Business Media Dordrecht 1996

Authors and Affiliations

  • Heather Blair
    • 1
  1. 1.University of ChicagoUSA

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