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Reality and Truth in La Comédie Humaine

  • Jean Bruneau
Chapter
Part of the Analecta Husserliana book series (ANHU, volume 12)

Abstract

Since the nineteenth century criticism has been divided concerning the nature of Balzac’s work. For some critics, like Gautier or Baudelaire, Balzac was a “voyant, ”1 a “visionary. ”2 Others, like Taine, admired La Comédie humaineas “le plus grand magasin de documents” in literature, ranking with Shakespeare and Saint-Simon. 3 These contradictions in the critical literature which are, moreover, encountered as well in this century, are, I believe, only apparent.

Keywords

Critical Literature Magic Wand Epic Poetry Read Fact Follow Working Hypothesis 
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Notes

  1. 1.
    Théophile Gautier, article on Balzac in Portraits contemporains,3d ed., (Paris: Charpentier, 1874), p. 63: “Quoique cela semble singulier à dire en plein XIXe siècle, Balzac fut un Voyant.”Google Scholar
  2. 2.
    Charles Baudelaire, article on Gautier (1859), in Oeuvres Complètes (Paris: Éditions du Seuil, 1968), p. 465: “J’ai maintes fois été étonné que la grande gloire de Balzac fût de passer pour un observateur; il m’avait toujours semblé que son principal mérite était d’être visionnaire, et visionnaire passionné.”Google Scholar
  3. 3.
    Hippolyte Taine, Nouveaux Essais de critique et d’histoire,5th éd. (Paris: Hachette, 1892), p. 140.Google Scholar
  4. 4.
    Honoré de Balzac, La Comédie humaine (Paris: éditions du Seuil, 1965), I, p. 52. Except when indicated to the contrary, all references are to this edition.Google Scholar
  5. 5.
    This passage is cited by André Billy, in Vie de Balzac (Paris: Flammarion, 1944), II, p. 72.Google Scholar
  6. 6.
    Honoré de Balzac, “Théorie de la démarche,” in Oeuvres diverses,éd. Marcel Bouteron and Henri Longnon (Paris: Conard, 1938), II, pp. 625–26: “Il y a dans tous les temps un homme de génie qui se fait le secrétaire de son époque. Homère, Aristote, Tacite, Shakespeare, l’Arétin, Machiavel, Rabelais, Bacon, Molière, Voltaire, ont tenu la plume sous la dictée de leurs siècles.” Should we not include Aristophanes?Google Scholar
  7. 7.
    Balzac, “Avant-propos” of La Comédie humaine,I, p. 54.Google Scholar
  8. 8.
    Aristotle, Poetics,in Introduction to Aristotle,ed. Richard McKeon (New York: Random House, Modern Library, 1947), p. 636. Professor Bruneau cites the French edition of J. Hardy, Poétique (Paris: Les Belles lettres, 1961), p. 42.Google Scholar
  9. 9.
    Cited by André Billy, Vie de Balzac,II, pp. 162–63.Google Scholar
  10. 10.
    “Probable”: a translation of the Aristotelian τù ξτ.#x03B9;χος. Note that Balzac takes all the elements of his narratives from reality, but that he selects them.Google Scholar
  11. 11.
    Preface to the first edition of Cabinet des Antiques (1839), in La Comédie humaine,HI, p. 626.Google Scholar
  12. 12.
    Preface to the first edition of La Peau de Chagrin (1831), in La Comédie humaine,VI, p. 708.Google Scholar
  13. 13.
    Facino Cane,in La Comédie humaine,IV, pp. 257–58.Google Scholar
  14. 14.
    Balzac, Louis Lambert,in La Comédie Humaine,VII, p. 322: “Entre la Sphère du Spécialisme et celle de l’Abstractivité se trouvent … des êtres chez lesquels les divers attributs des deux règnes se confondent et produisent les mixtes: les hommes de génie.”Google Scholar
  15. 15.
    Facino Cane, in La Comédie Humaine,IV, 257: “Chez moi l’observation était devenue intuitive, elle pénétrait l’âme sans négliger le corps; ou plutôt elle saisissait si bien les détails extérieurs, qu’elle allait sur-le-champ au-delà; elle me donnait la faculté de vivre la vie de l’individu sur laquelle elle s’exerçait, en me permettant de me substituer à lui. …”Google Scholar
  16. 16.
    Le Père Goriot,in La Comédie Humaine,II, p. 217.Google Scholar
  17. 17.
    Preface to the first edition of Cabinet des Antiques (1839), in La Comédie Humaine,III, p. 626.Google Scholar
  18. 18.
    Illusions Perdues,in La Comédie Humaine,III, p. 524.Google Scholar
  19. 19.
    Ibid., p. 485.Google Scholar
  20. 20.
    Ibid., p. 493.Google Scholar
  21. 21.
    Le Père Goriot,in La Comédie Humaine,II, p. 243.Google Scholar
  22. 22.
    Illusions Perdues,in La Comédie Humaine,III, p. 546.Google Scholar
  23. 23.
    Ibid., p. 395.Google Scholar
  24. 24.
    Ibid., pp. 457, 471.Google Scholar
  25. 25.
    Ibid., p. 482.Google Scholar
  26. 26.
    Le Père Goriot,in La Comédie Humaine,II, p. 236.Google Scholar
  27. 27.
    Ibid., p. 237.Google Scholar
  28. 28.
    Illusions Perdues,in La Comédie Humaine,III, p. 569.Google Scholar
  29. 29.
    Ibid., p. 517; italics are mine.Google Scholar
  30. 30.
    Baudelaire, Salon de 1846,in Oeuvres Complètes,p. 261.Google Scholar
  31. 31.
    Le Père Goriot,in La Comédie Humaine,II, p. 298.Google Scholar
  32. 32.
    Illusions Perdues,in La Comédie Humaine,III, p. 607.Google Scholar
  33. 33.
    Cf.Baudelaire, Salon de 1846,in Oeuvres complètes,p. 261: “Car les héros de I’ Iliadene vont qu’à votre cheville, ô Vautrin, ô Rastignac, ô Birotteau. …”Google Scholar
  34. 34.
    This essay was written in French. The author declines all responsibility for the English translation.Google Scholar

Copyright information

© D. Reidel Publishing Company 1982

Authors and Affiliations

  • Jean Bruneau

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