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The Portrait of Lenz in Dichtung und Wahrheit: a Literary Perspective

  • David Hill

Abstract

In the two hundred years since his death, revivals of interest in Lenz, both as a writer and as a person, have tended to go hand in hand with the emergence of a number of other tendencies. In terms of content these have included the exploration of the individual experience of social compulsion, and in aesthetic terms an anti-classical concept of literature as experimental and realistic.1 Values such as these are antithetical to the ideological constructions that have been dominant in Germany for much of the nineteenth and twentieth centuries, and until recently they have only intermittently been able to assert themselves against the grand narrative favoured by German literary historiography. They are also antithetical to the value-system embedded in the first coherent account of eighteenth-century German literature, Goethe’s autobiography Dichtung and Wahrheit, and it has become clear how a tradition that runs from Gervinus and Hettner via Korff to Newald has adopted in a rather unreflected way Goethe’s judgement of Lenz, and in particular the moralising formulation at the beginning of Book 14 of Dichtung and Wahrheit.2 Alternative accounts which attempt to reevaluate Lenz have therefore tended also to seek to challenge Goethe’s judgement, with the result that it is now Goethe who is accused of betrayal at both the personal and literary-political level.3 There are important ethical and political issues at stake here, but the discussion of them has been rather foreshortened by taking Goethe’s judgement at face value and insufficiently examining the functions that it has within Dichtung and Wahrheit.

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Notes

  1. 1.
    See Inge Stephan and Hans-Gerd Winter, Ein vorübergehendes Meteor“? J. M. R. Lenz und seine Rezeption in Deutschland (Stuttgart, 1984), pp. 3f.Google Scholar
  2. 2.
    See Eva Maria Inbar, “Goethes Lenz-Porträt,” Wirkendes Wort,28 (1978), 422–429; Erich Unglaub, “Das mit Fingern deutende Publicum. ” Das Bild des Dichter Jakob Michael Reinhold Lenz in der literarischen Öffentlichkeit 1770–1814,Europäische Hochschulschriften I/i/600 (Frankfurt/Main, 1983); Inge Stephan and Hans-Gerd Winter, “Ein vorübergehendes Meteor”,pp. 53–63.Google Scholar
  3. 3.
    The most influential of recent such attempts is Sigrid Damm, Vögel, die verkünden Land. Das Leben des Jakob Michael Reinhold Lenz (Frankfurt/Main, 19892).Google Scholar
  4. 4.
    K. R. Eissler, Goethe. Eine psychoanalytische Studie 1775–1786, ed. Rüdiger Scholz (Basel, 1983), I, 69–73.Google Scholar
  5. 5.
    Werke, Briefe und Gespräche,Gedenkausgabe, ed. Ernst Beutler (Zürich, 1948ff.), XXIV, 32; similarly in the conversation with Eckermann, of 2. 4. 1829, ibid., IX, 630.Google Scholar
  6. 6.
    Thus references in the text to section, volume and page of Goethes Werke,herausgegeben im Auftrag der Großherzogin Sophie von Sachsen (Weimar, 1887ff.).Google Scholar
  7. 7.
    See Erich Unglaub, “Das mit Fingern deutende Publicum”,pp. 247–250; Elisabeth Genton, “Ein Brief Ludwig Tiecks über die nachgelassenen Schriften von Lenz,” Jahrbuch der Sammlung Kippenberg,NS 1 (1963), 169–184. It is not clear how aware Goethe was of this at the time of writing Book 14, but it is likely that Bettina Brentano was an important source of information.Google Scholar
  8. 8.
    See letter to Hackett of 4. 4. 1806, Goethes Briefe,Hamburger Ausgabe, ed. Karl Robert Mandelkow (Hamburg, 1962ff.), III, 20.Google Scholar
  9. 9.
    See the “Vorwort” of Dichtung und Wahrheit,I, xxvi, 3–8.Google Scholar
  10. 10.
    See Goethe’s letters to Merck of 24. 7. 1776 (IV, iii, 91) and 16. 9. 1776 (IV, iii, 111) and the one to Lavater of 16. 9. 1776 (IV, iii, 110).Google Scholar
  11. 11.
    Betrachtungen und Gedanken über verschiedene Gegenstände der Welt und der Litteratur,3 vols (Köln, 1803ff.).Google Scholar
  12. 12.
    18, 20, 26 April (III, iv, 269–273), 1812; 14 June, 1813 (III, v, 54f.). Similarly the entry for 1813 in the Tag-und Jahreshefte, I,xxxvi, 86.Google Scholar
  13. 13.
    There is however an untitled sketch which may represent an early attempt at a portrait of Lenz for Dichtung und Wahrheit (I,xxxvi, 229f.).Google Scholar
  14. 14.
    Johann Georg Meusel, Lexikon der vom Jahr 1750 bis 1800 verstorbenen teutschen Schriftsteller (Leipzig, 1808), VIII, 140–141; Karl Heinrich Jördens, Lexikon deutscher Dichter und Prosaisten (Leipzig, 1807ff.), VI (“Supplemente”), 482–486. At the same time the importance of these sources should not be exaggerated: unlike Goethe, Meusel (140) is unsure of the authorship of Die Soldaten,while Jördens makes no mention of the play.Google Scholar
  15. 15.
    See Timothy F. Pope, “J. M. R. Lenz’s `Literarischer Zirkel’ in Strasbourg,” Seminar, 20 (1984), 235–245.Google Scholar
  16. 16.
    There is a similar contrast in the ways that the figure of Friederike Brion is used; see Pierre Grappin, “,Dichtung und Wahrheit` - 10. und 11. Buch. Verfahren und Ziele autobiographischer Stilisierung,” Goethe-Jahrbuch,97 (1980), 103–113, 270–272.Google Scholar
  17. 17.
    Goethe developed the analogy in a preface originally planned for this section of Dichtung und Wahrheit (I,xxviii, 356f.).Google Scholar
  18. 18.
    See Unglaub, “Das mit Fingern deutende Publicum ”,p. 409, N. 131.Google Scholar
  19. 19.
    See also “gränzenlos”, “an einem unendlichen Faden ohne Absicht” (I, xxviii, 249).Google Scholar
  20. 20.
    The following reflections are especially indebted to two articles by Robert Gould: “Spinoza and Lavater in Dichtung und Wahrheit and the paradoxical nature of autobiography,” Seminar,24 (1988), 310–343; “Obstacles to artistic development in Part 4 of Dichtung und Wahrheit,” Carleton Germanic Papers,12 (1984), 67–86. See also Karl Pestalozzi, “Zum Lavater-Porträt in Goethes,Dichtung und Wahrheit’,” in Wolfgang Wittkowski (ed.), Goethe im Kontext (Tübingen, 1984), pp. 282–297, 297–299.Google Scholar
  21. 21.
    Hence both the rightness and wrongness of Erich Trunz’s emphasis on the theme of religion in Book 14, Goethes Werke,Hamburger Ausgabe (Hamburg, 1948ff.), X, 589.Google Scholar
  22. 22.
    The notion of false accusations against the aristocracy also belongs in Book 13 (I, xxviii, 195f.).Google Scholar
  23. 23.
    A sketch probably intended for Dichtung und Wahrheit strengthens the thematic connection by associating Lavater with a failure of form (I, xxxvi, 228f.).Google Scholar
  24. 24.
    Kaum… hatte er durch Gründe sowohl als durch leidenschaftliche Beredtsamkeit die Gemüther wo nicht sich zugewendet, doch zum guten Willen vorbereitet, als ihn der böse antitrinitarische Geist ergriff und er, ohne das mindeste Gefühl wo er sich befinde, in die wunderlichsten Reden ausbrach, in seinem Sinn höchst religiös, nach Überzeugung der Gesellschaft höchst lästerlich. Lavater durch sanften Ernst, ich durch ableitende Scherze, die Frauen durch zerstreuende Spaziergänge suchten Mittel gegen dieses Unheil; die Verstimmung jedoch konnte nicht geheilt werden. Eine christliche Unterhaltung, die man sich von Lavaters Gegenwart versprochen, eine pädagogische, wie man sie von Basedow erwartete, eine sentimentale, zu der ich mich bereit finden sollte, alles war auf einmal gestört und aufgehoben“ (I, xxviii, 278f.).Google Scholar
  25. 25.
    Significantly, Goethe speaks here both of “Wahlverwandtschaft” and “Widerspiel” (I, xxviii, 289).Google Scholar
  26. 26.
    See Sigrid Damm, Cornelia Goethe (Berlin, 1987); K. R. Eissler, Goethe, I,74–174; Christoph Michel, “Cornelia in `Dichtung und Wahrheit’. Kritisches zu einem ‘Spiegelbild’,” Jahrbuch des freien deutschen Hochstifts (1979), 40–70.Google Scholar
  27. 27.
    See also the letter to Iken of 27. 9. 1827 (IV, xliii, 83).Google Scholar
  28. 28.
    Werke, Briefe und Gespräche,Gedenkausgabe, XXIV, 493.Google Scholar
  29. 29.
    Werke, Briefe und Gespräche,Gedenkausgabe, IX, 639.Google Scholar

Copyright information

© Westdeutscher Verlag GmbH, Opladen 1994

Authors and Affiliations

  • David Hill

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