Economic Crisis, Reform, and the Pragmatic Left, 1989–2001

  • Marieke Riethof
Chapter
Part of the Studies of the Americas book series (STAM)

Abstract

The union movement’s success in influencing the transition left a legacy that emphasized the virtues of militancy and mobilization, one that viewed negotiation with the government, and “defensive” forms of bargaining with employers with suspicion. However, the economic crisis and the neoliberal reform programme of the 1990s limited the opportunities for this type of trade union opposition. The political debate no longer dealt with the deepening of democratic participation as the economic crisis focused government attention on macro-economic stabilization and institutional reform, which precluded the extension of social and labour rights. Widespread fears of joblessness also constrained the successful organization of strikes, while public sector reform and privatization undermined some of the most important constituent groups in the union movement. The consolidation of neoliberal reforms in the aftermath of democratization therefore created a paradoxical situation in which many unions developed a more flexible approach to capital-labour relations, but it also tried to maintain its identity built on the political successes of the 1980s. This paradox underlines the argument presented in this book that past experiences of successful militancy shaped union strategies, while political ideas began to shift from class conflict to a more accommodationist approach based on the new economic and political circumstances. Throughout the 1990s the balance between militant and moderate strategies therefore shifted, derived less from a deliberate choice than a response to an increasingly challenging economic and political context, posing novel challenges to the new unionist agenda.

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© The Author(s) 2019

Authors and Affiliations

  • Marieke Riethof
    • 1
  1. 1.Modern Languages and Cultures/Latin American StudiesUniversity of LiverpoolLiverpoolUK

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