Did Mendelism Transform Plant Breeding? Genetic Theory and Breeding Practice, 1900–1945

  • Jonathan HarwoodEmail author
Part of the Archimedes book series (ARIM, volume 40)


Geneticists and plant breeders have occasionally made far-reaching claims for the importance of Mendelian theory in “revolutionising” plant breeding after 1900. While it is quite difficult to establish just how much impact Mendelism made upon breeders’ actual practice over the period in question, the aim of this chapter is to use published sources in order to assess the extent to which the theory might in principle have altered breeding practice. My conclusions are three. First, that none of the bold and general claims made for Mendelism’s revolutionary impact, especially before the First World War, were justified and are thus best seen as rhetoric designed to attract recruits and resources to an emerging field. Second, even if one focuses upon more restricted claims derived from the theory, several of these do not stand up to scrutiny. Finally, however, I examine the theory’s role in explaining the breeding process, noting how some of its features—e.g., dominance/recessiveness, the organism as an aggregate of traits—may well have altered the breeders’ perceptions of possibility, enabling them to analyse the efficacy of existing methods and to make incremental improvements to some methods (rather than developing radically new ones).


Applied science Hybridisation Inbreeding Mendelism Plant breeding Theory and practice 



This essay has been a long time in the making, starting with a paper to the conference “Ideas, Instruments and Innovation” at the California Institute of Technology in 1994. At that time, I gained much from discussions with Paolo Palladino and subsequently on numerous occasions with Nils Roll-Hansen. Recently, I have had helpful feedback from Thomas Wieland, Roger Wood, and Sander Gliboff. A first draft of this chapter was prepared in autumn 2012 at the Max-Planck Institute for History of Science in Berlin, thanks to an invitation from Veronika Lipphardt’s research group.


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Authors and Affiliations

  1. 1.Centre for the History of ScienceTechnology & Medicine, University of ManchesterManchesterUK
  2. 2.SalisburyUK

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