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Theories of Gravitation in the Twilight of Classical Physics

  • Jürgen Renn
  • Matthias Schemmel
Chapter
Part of the Einstein Studies book series (EINSTEIN, volume 12)

Abstract

More than is the case for any other theory of modern physics, general relativity is usually seen as the work of one man, Albert Einstein. In taking this point of view, however, one tends to overlook the fact that gravitation has been the subject of controversial discussion since the time of Newton. That Newton’s theory of gravitation assumes action at a distance, i.e., action without an intervening mechanism or medium, was perceived from its earliest days as being problematical. Around the turn of the last century, in the twilight of classical physics, the problems of Newtonian gravitation theory had become more acute, also due to the rise of field theory suggesting alternative perspectives. Consequently, there was a proliferation of alternative theories of gravitation which were quickly forgotten after the triumph of general relativity. Yet in order to understand this triumph, it is necessary to compare general relativity to its contemporary competitors. General relativity owes much to this competition. The proliferation of theories of gravitation provides an exemplary case for studying the role of alternative pathways in the history of science. Thus, from this perspective, the emergence of general relativity constitutes an ideal topic for addressing longstanding questions in the philosophy of science on the basis of detailed historical evidence.

Keywords

English Translation Special Relativity Gravitational Potential Classical Physic Inertial Mass 
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Copyright information

© The Center for Einstein Studies 2012

Authors and Affiliations

  • Jürgen Renn
    • 1
  • Matthias Schemmel
    • 1
  1. 1.Max Planck Institute for the History of ScienceBerlinGermany

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