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Sambaqui (Shell Mound) Societies of Coastal Brazil

  • Maria Dulce Gaspar
  • Paulo DeBlasis
  • Suzanne K. Fish
  • Paul R. Fish

Sambaquis (the Brazilian term for shell mounds, derived from the Tupi language) are widely distributed along the shoreline of Brazil and were noted in European accounts as early as the sixteenth century. They typically occur in highly productive bay and lagoon ecotones where the mingling of salt and fresh waters supports mangrove vegetation and abundant shellfish, fish, and aquatic birds. More than one thousand sambaqui locations are recorded in Brazil’s national register of archaeological sites [Note 1], but represent a fraction of the original number because colonial through modern settlements coincide with these favorable environments. Although sambaquis are of variable scale overall, massive shell mounds are characteristic of Brazil’s southern coast (Figure 18.1).

The term “sambaqui” is applied to cultural deposits of varying size and stratigraphy in which shell is a major constituent, undoubtedly encompassing accumulations with a range of functions and origins. Proportions of soil, sand, shell [Note 2], and the kinds of cultural inclusions and features in sambaquis also are variable. Small sambaquis often consist of shell layers over sandy substrates or sequences of shell and sand layers, with or without signs of burning or significant numbers of artifacts. Larger shell mounds typically have horizontally and vertically complex stratigraphy, including alternating sequences of shell deposits, narrower and darker layers of charcoal and burned bone that mark occupation surfaces, and clusters of burials, hearths, and postholes descending from these surfaces.

Keywords

Shell Layer Dark Layer Mangrove Vegetation Bone Tool Fishing Technology 
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Copyright information

© Springer Science+Business Media, LLC 2008

Authors and Affiliations

  • Maria Dulce Gaspar
    • 1
  • Paulo DeBlasis
    • 2
  • Suzanne K. Fish
    • 3
  • Paul R. Fish
    • 3
  1. 1.Museu NacionalBrazil
  2. 2.Museu de Arqueologia e EtnologiaUniversidade de São PauloBrazil
  3. 3.Arizona State MuseumTucsonUSA

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