Human and Animal Individuals in the Middle Magdalenian


The category of “animal species” is at the heart of traditional interpretations of Palaeolithic art. In this context, animal depictions have traditionally been conceptualized in terms of the “animal species” they are supposed to represent. Moreover, the relationships between humans and animals have been discussed in similar terms. In this paper, I examine some innovative ways in which this relationship can be considered. In particular, I explore the possibility of interpreting animal images as representations of individuals, rather than just of species. Focusing on a number of pieces of rock art and portable images, and examining other kinds of activities (animal butchery, body adornment, treatment of human corpses, etc.) from the Middle Magdalenian (19,000–16,000 cal BP), I seek to demonstrate how the concept of the “individual” offers a number of interpretive possibilities beyond the traditional category of “species”. I argue that the focus on the head and face can reflect this interest in individualized animals. I also highlight the existence of practical techniques employed to create a relationship between human and animal individuals.

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Fig. 1
Fig. 2
Fig. 3
Fig. 4
Fig. 5
Fig. 6
Fig. 7
Fig. 8


  1. 1.

    This was, for example, the position defended by Cuvier (1985, first ed. 1825), the most influential palaeontologist of the time.

  2. 2.

    The definition of the Middle Magdalenian varies nevertheless between southwest France and northwest Spain: the French Early Middle Magdalenian is contemporary to the Cantabrian Lower Magdalenian and is not included in the Spanish definition of the Middle Magdalenian (González Sainz and Utrilla 2005).

  3. 3.

    The percentages of different animal species depicted in Middle Magdalenian rock art can generally be considered through studies concerning the Upper Palaeolithic as a whole (Sauvet and Wlodarczyk 1995), since the vast majority of decorated Palaeolithic sites in the Franco-Cantabrian region have been attributed to the Middle Magdalenian. In some cases (Sauvet et al. 2012), two phases have been distinguished (before 14,500 BP and after 14,500 BP).

  4. 4.

    The varying degrees of detail on the engraved stone plaquettes are nonetheless noteworthy (Tosello 2003; Bégouën and Clottes 1990). The thematic choices are a little more diverse in the portable art than in the rock art and include more small animals, such as insects and small mammals (Bégouën and Clottes 1990; Paillet 2014).

  5. 5.

    The desire to understand the human–animal relationships of the Middle Magdalenian from a noncompartmentalized perspective also encourages us to question human/animal duality. This paper therefore examines both animal and human bones and representations of both animals and humans without presupposing their disjunction.

  6. 6.

    While it is arguable whether Leroi-Gourhan can be assimilated under the general structuralist project put forward by Levi-Strauss in social anthropology, it nonetheless seems that his approach to Palaeolithic rock art adopted this perspective (Birouste 2018).

  7. 7.

    The meaning of the symbols varies according to the interpretations: for Leroi-Gourhan (1965), horses are a masculine symbol and bison a feminine symbol. For Laming-Emperaire (1962), the opposite is true.

  8. 8.

    A variability in tendencies toward naturalism or schematism nevertheless exists in the Magdalenian, leading to a greater or lesser individualization of the subjects. These variations could reflect the existence of different cultural facies within the Magdalenian, and they concern humans (Fuentes et al. 2016) as well as other animals (Rivero and Sauvet 2014; Sauvet and Rivero 2016; Bourdier et al. 2016).

  9. 9.

    While graphic conventions relating to the species represented could be more important for animals than for humans (Fuentes and Pinçon 2018), the concept of a “portrait” nevertheless seems to be applicable in both cases. Graphic conventions do not exclude singularizations, as shown, for example, by the famous “Fayum mummy portraits” (Walker 2000), which attest to important stylistic constraints but represent distinct individuals.

  10. 10.

    This is a fortiori the case with regard to the statuettes, which are widespread in the Magdalenian.

  11. 11.

    In the collections from Enlène, Isturitz, and Mas d’Azil, the horses can be distinguished from each other. The contours découpés at Labastide (Fritz and Simonnet 1996), on the other hand, show an unusual homogeneity. This homogeneity is often extrapolated to all objects of this type, despite the exceptional nature of the collection: their discovery as a group, and the recurrence of the ovicaprid theme and absence of horses.

  12. 12.

    “As a surface, the face has some very unique properties. I can feel my own face, and others can see it. But it remains invisible to me. Where others see my face, I see the world. Thus, the face is the visible representation, in other peoples’ eyes, of my own subjective presence as an agent of perception” (Ingold 2000, p. 124).

  13. 13.

    It should nonetheless be noted that this kind of setting is not standard and that there are also, in contrast, settings which appear to have been collective (such as the sculpted friezes, for example) (Bourdier 2013; Bourdier et al. 2017).


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I must first thank my fellow participants at the XVIII° UISPP World Congress in Paris in June 2018, session XXVIII-3, Beyond images: New understandings of prehistoric art, where aspects of this article were presented. I thank the guest editors of this Special Issue “Art in the making” of the Journal of Archaeological Method and Theory, Oscar Moro Abadía and Manuel R. González Morales. I am grateful to the TRACES laboratory (CNRS – Université de Toulouse Jean Jaurès) for funding an English translation of this article. Thanks to Sarita Mardon for this English translation.

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Birouste, C. Human and Animal Individuals in the Middle Magdalenian. J Archaeol Method Theory (2020).

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