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Journal of the History of Biology

, Volume 43, Issue 3, pp 429–457 | Cite as

Lacepède’s Syncretic Contribution to the Debates on Natural History in France Around 1800

  • Stephane Schmitt
Article

Abstract

Lacepède was a key figure in the French intellectual world from the Old Regime to the Restoration, sinc e he was not only a scientist, but also a musician, a writer, and a politician. His brilliant career is a good example of the progress of the social status of scientists in France around 1800. In the life sciences, he was considered the heir to Buffon and continued the latter’s Histoire naturelle, but he also borrowed ideas from anti-Buffonian (e.g. Linnaean) scientists. He broached many important subjects such as the nature of man, the classification of animals, the concept of species, and the history of the Earth. All these topics led to tensions in the French sciences, but Lacepède dealt with them in a consensual, indeed even ambiguous way. For example, he held transformist views, but his concept of evolution was far less precise and daring than Lamarck’s contemporaneous attempts. His somewhat confused eclecticism allowed him to be accepted by opposing camps of the French scientific community at that time and makes his case interesting for historians, since the opinions of such an opportunistic figure can illuminate the figure of the French intellectual better than more original works could do. In turn, Lacepède’s important social and scientific position gave his views a significant visibility. In this sense, his contributions probably exerted an influence, in particular with regard to the emergence of transformist theories.

Keywords

Lacepède natural history French science around 1800 transformism 

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Notes

Acknowledgements

I am very grateful to Jeff Loveland (University of Cincinnati) and Mary Terrall (UCLA) for their reading of this paper and their very helpful advice. Furthermore, I would like to thank Claude Blanckaert (Centre Alexandre Koyré, Paris), Philippe Huneman (IHPST, Paris) and Patrick Taïeb (Université de Rouen) for their help and suggestions.

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Copyright information

© Springer Science+Business Media B.V. 2010

Authors and Affiliations

  1. 1.Centre National de la Recherche Scientifique (UMR 7219)Paris Cedex 13France

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