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Paradoxical vocal cord motion in the recovery room: a masquerader of pulmonary dysfunction



We report a case of paradoxical vocal cord motion as an unusual cause of postoperative stridor and wheezing. A means of diagnosis and management is discussed.

Clinical findings

A 71-yr-old man developed paradoxical vocal cord motion following uncomplicated hip replacement. He was treated with standard therapy for postoperative stridor and wheezing. After extensive evaluation, a flexible fibreoptic laryngoscope was used and the vocal cords noted to move paradoxically. This was the cause of his postoperative stridor and wheezing. Paradoxical vocal cord motion should be suspected as a cause of postoperative stridor and wheezing when the airway is easily maintained by a hag and mask, there is previous history of psychological problems, and there exists an unexplained history of previous postoperative airway distress. The definitive diagnosis may be made using a fibreoptic laryngoscope. In this patient, intubation was deferred and a plan of conservative therapy pursued.


Paradoxical vocal cord motion is an unusual cause of postoperative respiratory distress. A definitive diagnosis may be made by the use of a flexible fibreoptic laryngoscope using topical anaesthesia.



Rapporter un cas de motilité paradoxale des cordes vocales comme cause de stridor et de wheezing postopératoires. Le diagnostic et la gestion de cette anomalie sont discutés.

Éléments clinique

À le suite un remplacement de la hanche sans complications, un homme de 71 a présenté une motilité paradoxale des cordes vocales. Il a été traité de la même façon que tout stridor et wheezing postopératoires. Après une évaluation soignée, une fibrolaryngoscopie flexible a montré que les cordes vocales remuaient paradoxalement, ce qui expliquait le stridor et le wheezing. Une motilité paradoxale des cordes vocales devrait être suspectée comme une cause de stridor et de wheezing postopératoires lorsque les voies aériennes sont maintenues facilement avec un ballon et un masque, lorsque le patient a déjà présenté des problèmes psychologiques et en face d’une histoire antérieure de difficulté postopératoire au niveau des voies aériennes. Le diagnostic définitif peut être fait par fibrolaryngoscopie. Chez ce patient, l’intubation a été retardée et un plan de traitement conservateur suivi.


La motilité paradoxale des cordes vocales constitue une rare cause de détresse respiratoire postopératoire. Un diagnostic définitif peut être réalisé par fibrolaryngoscopie flexible après une anesthésie de contact.


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Arndt, G.A., Voth, B.R. Paradoxical vocal cord motion in the recovery room: a masquerader of pulmonary dysfunction. Can J Anaesth 43, 1249–1251 (1996).

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Key words

  • airway: obstruction, vocal cords
  • ventilation: obstruction, stridor